05 mayo 2009

Pluna antes del Viscount...

El de Havilland DH.114 Heron era un avión británico de pequeñas dimensiones que realizó su primer vuelo el 10May50. Su desarrollo se basó principalmente en la evolución del exitoso bimotor de Havilland Dove, a tal fin se llevó a cabo una estilización del fuselaje y el agregado de dos motores a pistón de Havilland Gipsy Queen 30 Mk.2 de 6-cilindros, de 250 hp cada uno. Si bien el diseño resultó algo accidentado, a causa de diversas modificaciones que necesito la célula, de Havilland logró construir ciento cincuenta ejemplares, y colocar muchos ejemplares en el exterior, operando en unos 30 países.
Las Primeras Líneas Uruguayas de Navegación Aérea (PLUNA) unan había nacido como una empresa privada en 1936, pero a partir de 1943 fue reorganizada por el Gobierno, al obtener para si el 49% del paquete accionario. Posteriormente el porcentaje aumentó al 83%, hasta terminar de convertirse en una empresa completamente estatal a partir de 1951. La empresa uruguaya por entonces operaba algunas rutas nacionales servicios a Argentina, Bolivia, Brasil y Paraguay, desde Montevideo. En 1953 Pluna reportaba una modesta flota de cinco DC-3. Además había colocado una orden por cuatro Herons, para complementar a los nobles bimotores americanos. Precisamente los primeros de ellos comenzarían a ser entregados en el transcurso de ese año, más exactamente el 03Jul53. En Ene54 se informaba la próxima entrega de los dos Heron adicionales, completando la orden en Mar54.
Los Herons serían empleados en los servicios de cabotaje y regionales. El importe total por las cuatro naves fue de 160.000 libras esterlinas.
El Heron era volaba en las rutas internas, pero vale aclarar que la introducción de los cuatrimotores no fue totalmente satisfactoria, principalmente porque Uruguay no disponía de pistas preparadas en las ciudades del interior del país. El tren delantero del Heron era fijo y cuando reinaba el mal tiempo el modelo se solía enterrar con facilidad en los terrenos mojados. Siendo muy complicado removerlo por carecer de un sistema de enganche. Como si fuera poco, la aeronave presentaba problemas mecánicos muy recurrentes. Los mecánicos de la empresa reportaban que las hélices se aflojaban de sus ejes con mayor frecuencia de la esperada.
Estas circunstancias motivaron una controversia entre Pluna y la fábrica británica. La firma Waldron representante del constructor en Uruguay juntamente con el representante de de Havilland para Sudámerica -el Group Captain “Sandy” McDougall- aducían que el problema se presentaba sólo en los aviones de Pluna, adjuntando información acerca del correcto funcionamiento del Heron en otros países, y culpando a Pluna en un mal uso o mal mantenimiento de la aeronaves, situación que la transportadora uruguaya rebatió tenazmente.
Finalmente, la Dirección de Aviación Civil decidió suspender los permisos de aeronavegación de los Heron en el Uruguay.
Así Pluna se encontró privada de casi la mitad de su flota, con los perjuicios comerciales que ello implicaba. A partir de entonces comenzó a evaluar la incorporación de nuevos aviones. El directorio de la empresa había rechazado la adquisición directa de dos Convair 340, mientras tanto se decidió estudiar otras posibilidades de compra.En la muestra de Farnborough de 1956 se dio a conocer la incorporación de tres Vickers Viscount 700D, para ser entregados a partir de Dic57. En el primer trimestre de 1958, los Heron, fueron transferidos a Eagle Air Services. que con el tiempo serían vendidos a distintas companías. Algunos fuselajes sobrevivieron en actividad hasta los años 80s.

Detalle de las aeronaves
* cn. 14019 de Havilland Heron 1B CX-AOR Pluna 03Jul53 v/a. G-APKT 03Jul58 Eagle Aircraft Service, Cunard Eagle nn. 1960, Morton Air Service 17May61, Sierra Leone Airways li, 9L-LAG adq. 03Dic64, C-GCRN Saunders Aircrafts Corporation 21Ago74. wfu. Desmantelado por la empresa Parts & Patterns.
* cn. 14025 de Havilland Heron 1B CX-AOS Pluna 12Ago53 v/a. G-APKU 17Mar58 Eagle Aircraft Service, Cunard Eagle nn. 1960, North-South Airlines li Jul61, British United Airways 07Oct61, 9L-LAD Sierra Leone Airways 06Jul62, Sierra Leone Selection Trust 1975. 9L-LAT National Diamond Mining Co. 1976. G-APKU Fairflight 27Oct76, Gulf Air 1976 li. Fairflight 1977 ret. Air Ecosse 13Jul78. Wfu. desmantelado como fuente de repuestos en Biggin Hill, Kent Dic78.
* cn. 14045 de Havilland Heron 1B CX-AOU Pluna 20Ene54 v/a. G-APKV 17Mar58 Eagle Aircraft Service, Gulf Aviation 30Sep58, Aerocontacts (Aircraft Distributors) 18Mar67, Channel Airways 29Jul69, wfu. Almacenado Southend, Exxex Sep70. Desmantelado Jul72.
* cn. 14046 de Havilland Heron 1B CX-AOV Pluna 06Mar54 v/a. G-APKW 07Feb58 Eagle Aircraft Service, Gulf Aviation 05Ago59, Aerocontacts (Aircraft Distributors) 26Ene67, Mid Fly 02Jun67, 9Q-CRL Cogeair 09Feb69, G-APKW Channel Airways 23Jun69, Peters Aviation 04May72, 5B-CCD Cyffex 10Dic72, G-APKW Peters Aviation 23May77, Fairflight 1977, Air Ecosse 1977 li, HS-EAA Sky of Siam 12Mar80, Erawan Air li. wfu. Almacenado en Bangkok, Thailandia 1986.
-El que fuera CX-AOR en Inglaterra-

Fuentes & Agradecimientos
:
Air Britain. - Wilman Fuentes (Ratones de Hangar).-
Piloto Viejo - Air Pictorial-